Chileans Prepare for New FOI Law: An Interview with Juan Pablo Olmedo

27 March 2009

By Peter Kornbluh
Special thanks to Marianna Enamoneta, Emilene Martinez-Morales, Carly Ackerman, Joshua Frens-String and Yessica Esquivel Alonso

On April 20th, Chile will become the most recent country to have a functioning Freedom of Information Act—and potentially establish a leading model for new access to information laws around the world.

The new “Law of Transparency of the Public Service and Access to Information of State Administration” will institutionalize procedures for releasing government documentation and information, and, its supporters hope, codify the principle of the right-to-know in Chile. “This reform implies a profound cultural change,” stated Chilean President Michelle Bachelet, as she signed the law into effect last August. “To begin with, it will drastically change the way in which citizens relate to the government.”

The comprehensive legislation moves Chile—once an infamous military dictatorship—firmly toward a more open democracy.  Chile joins a number of Latin American nations that have passed FOIA laws over the last decade, among them Mexico, Peru, and Uruguay, in an effort to create more government accountability and accessibility, and advance the public right-to-know. The principle of transparency, as the law itself states, “consists of respect and protection of the public nature of actions, resolutions, processes, and documents generated by government office [as well as] to facilitate public access for any person to this information.” While key observers in Chile have expressed concerns that the bureaucracy is not yet organized to preserve, locate, or release government documentation, officials there see a long-term, permanent change in the way the state will conduct itself. Over time, President Bachelet suggests, the transparency law will result in more efficient government because broader access to information will “restrict the space for irregularities, arbitrary action and corruption.”

Key Provisions

Law No. 20.285 contains several key components. First, it defines the broad categories of information that must be made public, much of it will be posted on websites of government agencies. Second, it lays out comprehensive procedures to be followed for state offices to respond, in a fixed period of time, to requests for information. Third, it identifies specific areas of information that can be exempted from public access; and finally it establishes a unique Transparency Council to monitor implementation of the law.

Among the key advances in the law is a broad definition of the type of government information that must be made readily accessible, on the Web, to Chilean citizens.  Government agencies will now be obliged to post all budget information, regulations, decisions, functions, hiring, and even the salaries of all functionaries—a provision that has caused consternation among some government workers. The law, as one of Chile’s leading advocacy groups, Chile Transparente, points out in a special overview, advances the “relevancy principle”—that “all information generated by agencies of the state bureaucracy, in whatever format, date of creation, origin and classification,” should be presumed to be public—with few exceptions that are specified by the law.

The law establishes the ability of Chilean—as well as other citizens—to request information and obliges a broad range of federal, provincial, municipal, and even semi-private businesses (in which the government has at least a 50 percent ownership) to respond. Agencies have twenty business days, with a possible ten-day extension, to respond by providing the requested information, or denying its release.

As under the United States’ FOI system, the Chilean law includes a series of exemptions that allow the Chilean government to withhold documentation. Exemptions include law enforcement and legal records; deliberative documentation; national security information; and other information that could damage the interests of the nation if released. There is also a privacy clause for records relating to individuals, and a “third party” clause. If third parties will be affected by the release of the documents, for example, those entities or individuals must be informed by the state within two days of the receipt of the petition; then the third party has three days to respond with an objection to release the information. Third party information will be deleted if such an objection is made.

And similar to the US FOIA, Chile’s new law sets up an appeal process if requesters believe the documentation has been inappropriately withheld. But the system itself, an autonomous “transparency council,” is quite different from US procedures.

The Transparency Council

Indeed, the most significant aspect of the new law is the establishment of a Consejo de Transparencia—a four-member watchdog council that will oversee implementation of the law, and rule on appeals. Since the law was signed last August, President Bachelet has appointed Juan Pablo Olmedo, a prominent Santiago lawyer and founder of Pro Acceso, Chile’s leading right-to-know advocacy group, as the President of the Consejo. He is joined by three other Consejo members picked from across Chile’s political spectrum: Roberto Guerrero, the Vice-Dean at the Law School at the Catholic University; Alejandro Ferreiro, a Christian Democrat and the former Minister of Economy, and Raul Urrutia, a constitutional law professor at the Catholic University in Valparaiso and a member of the conservative National Renewal party. All members of the Consejo were ratified by the Chilean Senate.

The Consejo has unique powers. It has a first-year budget of $3 million, giving it operational autonomy. It has the capacity to oversee implementation and the functioning of the law, as well as to act as a liaison between the government and the press and citizens on the issue of freedom of information. The Consejo will also serve as a court of appeals for citizens who believe that information has been unfairly withheld. And, the Consejo will have the ability to actually level a fine —from 20 to 50 percent of their monthly salaries—on officials who delay in responding to petitions or unfairly withhold information.

In an exclusive interview with, Consejo President Juan Pablo Olmedo noted that establishing the council as a “regulatory entity” to oversee the process with independent decision-making powers constituted a major “innovation” in the law. “The Transparency Council is a permanent institution of the Republic,” he said, and it’s first “major mission is its integration into the national community.” In the coming weeks and months, the Consejo would work on “how the law is defined internally, the internal policies of institutional development,” and the Consejo’s “connections with other actors in our community.” The first major test for the new law, and the Consejo itself, according to Olmedo, would be “the resolution of [disputed] cases.”

Countdown to Implementation

In the eight months since the law was signed, the Consejo has been working with a special Presidential Comision de Probidad y Transparencia (Commision on Transparency and Probity) to ready the government bureaucracy for April 20th, when the law goes into effect. “We expect that the government and the bureaucracy are prepared to comply with the law,” states Olmedo. But as April 20th nears, other interested parties have expressed concern that, in fact, the government is not yet prepared. “The government is nowhere near ready for this law,” says Monica Gonzalez, one of Chile’s leading journalists and the director of CIPER-Chile, an online investigative newspaper. “They don’t know where the documents are.” In a major article on March 1, the leading newspaper La Tercera, reported on the problems with technology, inadequate preparation time, disorganization of records management, and resistance in government agencies to divulging individual salaries that are complicating the governments preparations to respond to the law when it goes into effect.

According to Moises Sanchez, the director of Pro Acceso, the government has “been absent from the public debate over the implementation of the new law.” The law was dictated, he told, “and then came silence.” Sanchez points out that the law is being implemented during an election year, and politics will play a role in how the law is implemented and how it is used for political advantage.

One key constituency for the new law is human rights victims and their families. But it remains to be seen how much documentation on repression from the Pinochet era will become available. The files of the secret police, DINA, have long been hidden or destroyed; the military has repeatedly claimed it is unable to locate records relating to torture, disappearances, and killing during the dictatorship. Elizabeth Lira, one of Chile’s leading political sociologists and director of the Centro De Etica at the Alberto Hurtado University in Santiago, points out that the archives compiled by the Truth Commission, the Torture Commission and the Reparations Commission appear to be classified as nonpublic records; some of them are sealed for up to 50 years. Still, as Lira noted, “the existence of the law, and the use of the law will at least enable [victims] to identify documents and address the difficulties in obtaining them.” One form of secrecy, she points out, is for the state not to maintain organized archives. The new law will change that because “the foremost consequence of the law will be that public agencies are now required to organize their information to be able to respond to petitions for its release.”

In Chile, the advent of the new transparency law is seen as only first step toward openness and accountability—albeit a significant first step. Over the next year, Juan Pablo Olmedo suggests, Chile has an opportunity to establish itself as a point of reference for other countries advancing the right-to-know. “The question that is going to be asked is: if through a constitutional process, with reasonable but not abundant resources, and in a place strongly committed to cultural changes, in what manner can countries achieve the implementation of practices that defend the right to information and transparency?” That, he says, “is the challenge that [we] now face.”

Perfiles / Profiles

Members of Chile’s Consejo de Transparencia (Transparency Council). From left to right, Raúl Urrutia, Roberto Guerrero, Juan Pablo Olmedo, Alejandro Ferreiro.

Juan Pablo Olmedo tiene 40 aos, es abogado y ex presidente de la ONG Pro Acceso que ha luchado para que exista mayor transparencia y acceso a la informacin pblica. Es Magster en derecho Internacional de los Derechos Humanos de la Universidad de Essex, Inglaterra y particip en el grupo de apoyo tcnico legislativo al Proyecto de Ley de Transparencia y Acceso a la Informacin Pblica. Es Presidente del Consejo para la Transparencia (18 meses).

Juan Pablo Olmedo (40 years old) is a lawyer and former president of Pro Access, an NGO that works on issues related to transparency and access to public information. He recently participated in the technical legislative support for the Transparency and Access to Public Information Bill. Olmedo has a master’s degree in International Human Rights Law from the University of Essex, England. For eighteen months, he will serve as President of the Consejo de Transparencia.

Roberto Guerrero tiene 41 años, es profesor de la Universidad Católica y Vice-Decano de la Facultad de Derecho de esa misma casa de estudios. Es Master en jurisprudencia comparada de la Escuela de Leyes de la Universidad de Nueva York y se ha desempeñado como mediador del Centro de Arbitrajes y Mediaciones de la Cámara de Comercio de Santiago y director del Programa de Magíster en Derecho de la Empresa de la Facultad de Derecho de la Universidad Católica.

Roberto Guerrero (41 years old) is a Professor and the Vice-Dean of the Law School at Universidad Católica where he also serves as the Director of the Master’s Program in Business Law. He has served as a mediator at the Arbitration and Mediation Center of the Santiago Chamber of Commerce. He graduated with a master’s degree in Comparative Jurisprudence from the New York University Law School.

Alejandro Ferreiro de 42 años, es abogado y fue Ministro de Economía durante la administración de Michelle Bachelet. También se desempeñó como Superintendente de Isapres y Superintendente de AFP.

Alejandro Ferreiro (42 years old) is a lawyer and former Minister of Economy under President Michelle Bachelet. He has been a consultant in health insurance regulation and of pension systems for international organizations.

Raúl Urrutia tiene 58 años, es abogado egresado de la Universidad Católica de Valparaíso, casa de estudios en la que imparte clases de Derecho Constitucional y Teoría Política. Fue diputado en representación del distrito de Viña del Mar y Concón entre 1990 y 1998.

Raúl Urrutia (58 years old) is a lawyer who graduated from Universidad Católica de Valparaíso in Chile, where he currently teaches Constitutional Law and Political Theory. He was the deputy representative for the district of Viña del Mar and Concón between 1990 and 1998.

Interview with Juan Pablo Olmedo

P.K.: The law will go into effect on April 20.  What is your vision of this law for Chile?

J.P.O.: The implementation [of the law] is the beginning of a substantive process that the Transparency Council will guide forward, with the goal of actively promoting cultural change in Chile in the area of transparency and freedom of information.

In the long term, what this new legislation represents is the opportunity to create national standards, in the area of transparency and access [to information], which meet the standards of democratic societies in the international communitythat is the great challenge that we have in future.  Additionally, the Council is going to see itself confronted, beginning on April 20th, with adhering to the many facets of the law, among them one for resolving the rejection of requests by the state administration.  Therefore, the process by which the Transparency Council will start to formulate its jurisprudence through its decisions on questions of openness and secrecy begins on that date.

It is in this area that the international experiences will be points of reference to take into consideration.  And, lastly, we have the functions and decisions on training, general rules, recommendations. In that same vein, the Council will have to continue progressively maturing and evolving, adopting all new measures to support the cultural changes to which I referred.

P.K.: Is the Chilean government ready to implement the law?

J.P.O.: The government has created a group that is called the Commission on Probity and Transparency [Comision de Probidad y Transparencia] that has been actively working to prepare the state administration for the implementation of the law.  [We are in a] dialogue with the Commission, and we are kept informed about the advances that have been achieved over the last months.  We hope that the government and the state administrators are ready to comply with this legislation; we understand that we are in the midst of cultural changes and in the implementation phase of the Transparency Council.  There are indications that there may be some elements in the area of compliance which demand particular attention by the Transparency Council.

P.K.: This law is a little bit different from other transparency laws around the world and in Latin America.  How do you distinguish Chile’s law from the laws in Mexico, the United States, Uruguay, or other countries?

J.P.O.: Each country has its own reality.  What I can emphasize about the Chilean experience is, first, that this law is the product of a great deal legislative work lasting practically ten years.  Second, this is legislation that has the support, not only of the government, but also of political parties and of civil society.  Therefore, it is a law on which a consensus has been reached.  The national interest reflected in the transparency legislation manifested itself clearly during its own approval process.  It is legislation that, besides the substantive aspects of the right to the access of information in and of itself, incorporates the Transparency Council as a regulatory entity.  This is also an innovation with respect to many Latin American countries, and gives it an autonomy, a financial autonomy and independence to make decisions, that are relevant.

The formation of the Council and its four members is another interesting aspect of the legislation.  The four members of the Council are appointed by the President and confirmed by the Senate, another innovation of the legislation.

P.K.: This Council is something very unique in the Chilean law.  What is the role of Council, particularly in this first year, to assure that the law functions how it was intended to function?

J.P.O.: You have to understand that the Transparency Council is a permanent institution of the Republic, and therefore, you cannot examine the role that it plays in the short-term but rather its development and growth over the long term.  In that context, the Council has as its first major mission its integration into the national community.  That will entail how the law is defined internally, the internal policies of institutional development, and, at the same time its connections with other actors of our community.  Among those actors are the State and the bureaucracy; the Council will establish links with that bureaucracy, and with other autonomous institutions and also certainly with civil societyone of the fundamental forms of support for its [the Council’s] work.

In my opinion, these are substantive aspects of establishing the law that the Council has to attend to over the course of its first year.  We are dedicating our full energy to them.  In this task we are not alone; international collaboration and other experiences have been useful.  We are establishing a connection with the IFAI in Mexico, collaborative work with the Inter American Development Bank and also, we have counted on the collaboration of other parts of the government bureaucracy.  During this period of implementation, the Ministry General Secretariat of the Presidency [Ministerio Secretaría General de la Presidencia], for example, the Comptroller General Council of the Republic [Contraloría General de la República], the State Defense Council [Consejo de Defensa del Estado], have all helped with personnel, they have helped with know-how, they have contributed expertise, all in order to be able to satisfy the immediate needs of the Council. The Council’s directive board has been staffed with a general director and the directors of four relevant work areas.  That staff has been the product of a two month selection process done publicly.  We have renewed our commitment to the first policy of the Commission in this waythat of hiring personnel through free and open public competition of the population.

In addition to all of this, we still have before us how the Council will resolve cases, divide labor, and transmit its objectives publiclyall those things that the law stipulates and that will be developed permanently by the Transparency Council.

P.K.: In your analysis, what will really be the first test of the new law?

J.P.O.: Certainly the resolution of cases.  Beginning on April 20, the ‘test cases’ will arrive at the Transparency Council.  And certainly the emblematic cases that will be presented before the Council by the press and by non governmental organizations with specific, thematic agendas, is going to be what puts the Council to the test.  That is not even to mention the year 2009a complex timeframe in which to work because of the presidential elections at the end of this year and how these elections might motivate the presentation of requests for information connected to the electoral process.

P.K.: You explained to me that the mandate of the law, of the Council, is more than a right to information, but that it has to do with transparency as well.  How do you explain the part of the law on transparency which is not so obvious?

J.P.O.: The law was named the Transparency and Access to Public Information Public Law [Ley de Transparencia y de Acceso a Información Pública].  Therefore, this legislation combines two spheres of great international relevance.  First, the public policies linked to transparency and the prevention of corruption and, secondly, policies connected to protecting human rights and freedom of expression.  This is the nature of the Council.  It brings these two goals together at its core. Unlike other institutions created in comparable legislation which emphasize one sphere of transparent policy, in the Chilean case, transparency encapsulates the two aspects I have mentioned.  That fact gives the Council a field of action that is unparalleled today.  In the details of the law, you see that among the mandates of the Council is, for example, the responsibility to watch over the bureaucracy’s compliance with the law, what has been called ‘active transparency,’ meaning publishing large amounts of information about the administration of the state on the Internet.

How will that mandate develop itself in the future?  That is something that will have to evolve out of the Council’s own dynamics.  But in addition to that, the Council today also has been handed the ability, by the law, to protect personal information.  That is an aspect that you also see in similar experiences [in other nations].  In that area as well we have to learn and we have to develop know-how that allows us to comply with that function each and every day.

But there is no doubt that among the priorities for this year of basic implementation are the institutionalization of the Council, the creation of a case resolution process, and the establishment of legal foundation that the administration requires through the writing of general guidelines that can clarify some parts of the law that might cause a certain amount of legal doubt.

P.K.: Human rights groups in Chile hope that the law will help in obtaining documents that had been inaccessible, especially on human rights cases. What is your position on the opening of these documents such as those from the Pinochet era?

J.P.O.: I cannot speak to cases that have not come before the Council but which eventually will arrive. Nevertheless, I can say that, in accordance with the law, information related to national security and information on human rights legislation have been extremely guarded and it will take a long time for this information to be released.  This is so that we wait for good institutional practices that can guide the declassification of information over time.  Of course it will remain necessary that certain information that today might be classified, eventually be declassified.  There the experience of the United States is without a doubt a reference point that will have to be considered.

P.K.: On April 20, when the law goes into effect, will there be some sort of activity or special event?

J.P.O.: We hope to have the Office of the President present in order to celebrate the implementation of the law.  However, within the Council, there exist reservations as to how to disseminate this policy about which we need to be extremely careful. Certainly we also hope to have the presence of international counterparts that can accompany us in that moment and generate a public debate about the challenges that the new legislation will face.

P.K.: You have an 18 month term as President.

J.P.O.: As President and three years as an advisor.

P.K.: During your 18 months as President, what do you hope to achieve in terms of the implementation and the functioning of the law?

J.P.O.: As a Council member, my expectation is to hand over an institution with the best internal practices that today exist in open and democratic societies, with clear institutional policies; and with a staff committed to the permanent mission of having a Council in the country—a Council that is also a part of the national community, a Council recognized for its defense of the right to the access of public information and for the promotion [of that right];  and a Council that is a part of the international community with similar entities that pursue the protection and promotion of this right.

P.K.: And your expectations in terms of the law itself?

J.P.O.: The law has a long-term functioning objective.  As long as we can fulfill and improve the rules of the law, I will be satisfied. But this will be a permanent challenge for the Transparency Council beyond my term as president.

P.K.: What are the criteria and measures to evaluate the success of this new transparency law in Chile?

J.P.O.: The Council has the purpose of generating mechanisms of measurement.  To create a uniform informational system in Chile for public access to information requests that is analogous to what today the IFAI [in Mexico] has. This is an important challenge.  We have to work and are working in that direction.  It is part of the Council’s mission.

Secondly, this type of instrument allows one to create important indicators with respect to the number of freedom of information requests, the response delay time, and rejection or acceptance decisions on information requests.  That is a relevant instrument.  But, perhaps, in the near-term the most relevant measurement of the institutional credibility of the Council will be provided in the resolutions of concrete cases, during the year 2009.  That will be the major test for the Council over the course of this year.

Obviously the incorporation of better technologies and of systems that make the implementation of the law easier is part of our work over the long-term and is something that you always have to do, that always will be able to be better perfected.

We cannot predict today what is going to be the level of requests for access to information.  Certainly we can assume from the international experiences in this area that the great majority of them to begin with are going to come from non governmental organizations, from the press and journalists, predominately in the exercise of investigative journalism.  In addition, it is true what you say in terms of this law creating a system and this system entailing freedom of information requests, processing by the state bureaucracy of those petitions, the search for information about the information requested inside the state administration and answers.  That system is what will be put to the test on April 20.  It is what is referred to as the right of access to information.  Moreover, in the area of active transparency, all the obligations to publish relevant information on the internet go into effect as well.

Comparative experiences show that the paths to follow in order to be more efficient in this area have to do with the incorporation of new technologies.  It has been shown that this legislation is framed with the process of state organization. In this context, the incorporation of new technologies is fundamental. It is a commitment that the Council has assumed and we hope to be able to count on the support of the executive in the future.  We understand that the executive and the bureaucracy also understand this situation and are also working on this matter.  Therefore, the aspects of coordination are important so that efforts are not duplicated and certainly so that our resources can be channeled in the most efficient manner.

In addition, there are certain problems.  One of the relevant problems that not only exists in Chile but also in other countries that have experimented with this subject, has to do with records management.  On this topic we have been informed by the government that they are implementing new internal policies about how to adapt their archives to the requirements of the new law in the time frame to which we are committed.  But we understand that this does not happen overnightthat it is a process that has to be carried out in good faith, with the state administration and with benchmarks and clear programs for compliance.

Another important topic is that municipalities also have to comply with the access to information law.  The municipal sphere in Chile is composed of more than 300 municipalities, each one of which is autonomous and furthermore representative of an important political diversity.  We understand that in the municipal sphere the process of cultural adaptation to the new legislation is only right now beginning.  And therefore there is an important challenge to support and traintraining to be able to accelerate in the most efficient way possible, the incorporation of that sector into the process of cultural change that the law demands.

Finally, it is important to count on the citizen’s control of this process and the press.  The Council’s work will be reinforced through strong civic organizations that exercise social control over compliance with this law and the Council’s functions. We are not exempt from this control and, to the contrary, we are of the belief that this control strengthens our capacity to interact with the society and be more efficient in our work.  Therefore we seriously promote that type of engagement.

P.K.. Last question: do you believe that this law in Chile and the process can create a new gold standard for access to information in Latin America and the world?

J.P.O.: I want to be humble in answering that question.  Each country has its own reality.  What I can suggest is that it is interesting how a country with the characteristics of Chile, in terms of per capita income and its population, generates an institution with reasonable resources, with reasonable personnel, with an autonomy that allows it to function. I believe that experience is important for many countries in the region and also the world.  The question that should be asked, and perhaps should be examined a year from now, is: through a constitutional process, with limited resources but in a place strongly committed to cultural change, to what extent can countries achieve and implement practices that defend the right to information and transparency—practices that can become international points of reference?  That is a challenge that the Transparency Council now faces.

Entrevista con Juan Pablo Olmedo

P.K.: La ley va a entrar en vigor el 20 de abril. ¿Cuál es su punto de vista sobre esta ley y cómo puede impactar a Chile?

J.P.O.: La entrada en vigencia es el principio de un proceso más profundo impulsado por el Consejo para la Transparencia, destinada a promover activamente el cambio cultural en Chile en materia de transparencia y de acceso a información.

En el largo plazo, lo que está planteando esta nueva legislación es la elevación de los estándares de prácticas nacionales, en materia de transparencia y de acceso, a los estándares de la comunidad internacional de la sociedad democrática. Ese es el gran desafió que tenemos por delante. Adicionalmente a eso, el Consejo se va a ver enfrentado a partir del 20 de abril al ejercicio de todas las atribuciones que la ley le encomienda.  Entre ella se encuentra la de resolver los reclamos por negativa de acceso a información que vengan de la Administración del Estado. Por lo tanto, a partir de esa fecha, comienza el proceso en el cual el Consejo para la Transparencia va a empezar a elaborar su jurisprudencia a través de sus resoluciones vinculadas a la apertura y al secreto.

En ese ámbito exactamente que la experiencia internacional acumulada sobre estos puntos será un referente a tener en consideración. Y por último, también están todas las funciones y resoluciones de capacitación, instrucciones generales, recomendaciones, y en esa misma línea, el Consejo tendrá que avanzar en un proceso de maduración progresiva y de evolución, adoptando todas las medidas para ir respaldando el proceso de cambio cultural al cual hice referencia.

P.K.: ¿El gobierno chileno está listo para implementar la ley?

J.P.O.: El gobierno ha generado una instancia que se llama la Comisión de Probidad y Transparencia que ha estado trabajando activamente para los efectos de preparar a la Administración del Estado para la entrada en vigencia de la ley. Nosotros tenemos un diálogo con la Comisión y estamos informados de cuáles son los avances que han ido adquiriendo durante los últimos meses en esta materia. Exactamente, nosotros esperamos que el Gobierno o la Administración del Estado esté preparada para el cumplimiento de esta legislación. Entendemos que estamos en presencia de un cambio cultural y en la fase de instalación del Consejo para la Transparencia. Y eso explica, ciertamente,  tener en consideración que pueden haber algunos elementos del cumplimiento de la ley, los cuales exijan una atención particular del Consejo para la Transparencia.

P.K.: Esta ley es un poco diferente en comparación con otras leyes de transparencia que hay en el mundo y en Latinoamérica. ¿Cuál es la diferencia entre la ley de Chile en comparación con la ley de México, de EE.UU., de Uruguay, u otros países?

J.P.O.: Cada país tiene su propia realidad. Lo que podría destacar de la experiencia chilena es primero, que esta ley es fruto de un largo trabajo legislativo, de prácticamente 10 años. Segundo, es una legislación que cuenta con el apoyo, no solamente del gobierno, sino que también de los partidos políticos y de la sociedad civil. Por lo tanto, es una legislación consensuada. El interés nacional vinculado a la legislación de transparencia, se mostró claramente durante la tramitación de la misma. Es una legislación que además de los aspectos sustantivos del derecho de acceso a información propiamente tal, incorpora el Consejo para la Transparencia como un ente de regulación. También es una innovación respecto de muchos de los países latinoamericanos, y le da una autonomía, una autonomía financiera y de independencia de toma de decisiones que resulta relevante.

Otro aspecto interesante de la legislación, tiene que ver con la conformación del Consejo y de sus cuatro integrantes. También es una innovación de la legislación nacional en la medida que la Presidenta de la República nomina a los cuatro integrantes del Consejo, que son ratificados por el Senado.

P.K.: Este Consejo es algo único para la ley chilena. ¿Cuáles son la funciones que debe desempeñar el Consejo para que la ley funcione adecuadamente, especialemente en este primer año?

J.P.O.: Hay que entender que el Consejo para la Transparencia es una institución permanente en la República, y por lo tanto, la función que tiene no hay que mirarla en un corto plazo sino que en un horizonte de desarrollo y de crecimiento. En ese contexto, el Consejo tiene como su primera gran misión su integración dentro de la comunidad nacional. Eso implica ciertamente aspectos de su definición interna, de sus políticas internas de desarrollo institucional, pero al mismo tiempo son sus vinculaciones con otros actores dentro de nuestra convivencia. Dentro de esos actores está por cierto, el Estado, y la Administración del Estado, cómo se vincula el Consejo con la administración, con otros órganos autónomos que también están presentes en nuestra legislación, y también ciertamente con la sociedad civil que es uno de los soportes fundacionales de su trabajo.

En mi opinión, estos son aspectos sustantivos de instalación que debieran ser objeto de atención del Consejo durante su primer año de existencia. A eso están destinadas nuestras energías. En esa tarea no estamos solos, la colaboración internacional y de otras experiencias han sido relevantes. Estamos generando una vinculación con el IFAI de México, un trabajo colaborativo también con el BID y adicionalmente, hemos contado con la colaboración de otros órganos de la Administración del Estado. Durante este periodo de instalación, el Ministerio Secretaría General de la Presidencia, por ejemplo, la Contraloría General de la República, el Consejo de Defensa del Estado, han aportado con personal, han aportado con know-how, han aportado con experiencia, para poder satisfacer nuestras necesidades inmediatas. Ya se ha incorporado al Consejo su staff directivo, que lo compone su director general y los directores de las cuatro áreas relevante de funcionamiento. Ese staff ha sido fruto de un trabajo de dos meses de selección a través de llamados a concursos públicos. Así, refrendamos la primera política del Consejo que es, que la contratación de su personal se hace a través de concursos públicos abiertos y de acceso público para la población.

Adicionalmente a ello, ciertamente tenemos aquellos propios de las funciones del Consejo en cuanto a la resolución de casos, dictación de instrucciones, de difusión, en fin, todas aquellas que están establecidas en la ley y que serán desarrolladas de manera permanente por el Consejo de la Transparencia.

P.K.: Según su análisis, ¿cuál será realmente la primera prueba de la nueva ley?

J.P.O.: Ciertamente la resolución de casos. A partir del 20 de abril, van a llegar al Consejo para la Transparencia los ‘test cases’. Y ciertamente, los casos emblemáticos que serán presentados al Consejo por parte de los medios de comunicación o por parte de organizaciones no gubernamentales que tienen agendas temáticas específicas van a ser aquellos que pongan a prueba el Consejo. Eso además dentro de un marco del año 2009, que es un marco complejo en la medida que tenemos elecciones presidenciales a finales de este año y que ciertamente de alguna manera puede motivar la presentación de solicitudes de acceso vinculadas al proceso electoral.

P.K.: Me acaba de explicar que el mandato de la ley y del Consejo es más que derecho de acceso a la información; tiene que ver con transparencia también. ¿Cómo explica esa parte no tan obvia, que está más relacionada a la transparencia?

J.P.O.: La ley recibe el nombre de Ley de Transparencia, y de Acceso a Información Pública. Por lo tanto, se han combinado en esta legislación dos esferas de alta relevancia internacional. La política pública vinculada a la transparencia y la prevención de la corrupción, y en segundo término aquello vinculado a la protección de los derechos humanos y la libertad de expresión. Esta es la naturaleza del Consejo. Recoge estas dos políticas públicas en su espíritu. A diferencia de otros órganos en la legislación comparada que identifican a estos órganos básicamente con el derecho de acceso a la información pública, en el caso chileno, la identificación estaba dada por la transparencia como eje que engloba las dos esferas a las cuales hemos hecho referencia. Esa naturaleza al Consejo le habilita a un campo de acción insospechado hoy. En lo puntual, dentro de las competencias del Consejo está, por ejemplo, velar por el cumplimiento por parte de la Administración del Estado de lo que se le ha nominado la transparencia activa, que es la incorporación dentro de las páginas Web de la Administración del Estado de una gran cantidad de información.

¿Cómo ese mandato se va a desarrollar en el futuro? Es algo que tendrá que evolucionar de la propia dinámica del Consejo. Pero adicionalmente a eso, también el Consejo hoy tiene facultades entregadas por la ley vinculadas a la protección de datos personales. Esa es una atribución que también se ve en la experiencia comparada. En esa materia también tenemos que aprender y tenemos que desarrollar un know-how que nos permita cumplir con esa función cada día. Pero sin duda que dentro de las prioridades para este año de instalación básicamente están aquellas referidas a la institucionalización del Consejo, su proceso de resolución de los casos que lleguen, y ciertamente la certeza jurídica que la administración requiere a través de la dictación de instrucciones generales que clarifiquen algunos aspectos de la ley que puedan causar algún grado de duda en cuanto a su interpretación por parte del jurídico.

P.K.: Hay grupos de derechos humanos en Chile que tienen la esperanza de que esta ley les pueda servir para obtener documentos sobre casos del pasado relacionados con los derechos humanos a los cuales no se podía tener acceso. ¿Cuál es su postura frente a la apertura de documentos especiales como los relacionados con la época de Pinochet?

J.P.O.: No me puedo pronunciar respecto de casos que no han llegado al conocimiento del Consejo y que eventualmente van a llegar. No obstante eso, puedo señalar que de acuerdo a la ley, básicamente la información vinculada a materias de seguridad nacional, vinculadas a las propias legislaciones particulares que se han generado en materia de derechos humanos…son extremadamente reservistas y generan largos plazos para los efectos de entrega de información existente. Es de esperar procesos de buenas prácticas institucionales para promover el proceso de desclasificación de información en la medida en que el tiempo vaya transcurriendo y ciertamente vaya apareciendo como una necesidad imperiosa que cierta información que hoy puede ser clasificada, eventualmente transite hacia un  proceso de desclasificación. Ahí, la experiencia norteamericana es sin duda un referente que tendrá que considerarse.

P.K.: ¿Cuando la ley entre en vigor (20 de abril), se realizará algún evento especial?

J.P.O.: Esperamos contar con la Presidencia de la República para los efectos de celebrar la entrada en vigencia de la ley. Ahora, dentro de la política del Consejo, existe austeridad en cuanto a su política de difusión, lo cual nos demanda ser extremadamente cuidadosos. Sin perjuicio de ello, esperamos poder contar con la presencia de pares internacionales que puedan acompañarnos en ese momento y generar una discusión pública respecto de los desafíos que implica la entrada en vigencia de esta legislación.

P.K.: ¿Usted tiene un mandato de 18 meses como presidente del Consejo?

J.P.O.: Como presidente y de tres años como consejero.

P.K.: Después de los 18 meses de haber sido presidente, ¿cuáles son sus expectativas como presidente en relación a la implementación y el funcionamiento de la ley?

J.P.O.: Mi expectativa es entregar una institución con las mejores prácticas de funcionamiento interno existentes hoy en las sociedades democráticas y abiertas. Un Consejo con sus políticas institucionales claras y con sus directivos comprometidos con la misión permanente. Un Consejo integrado dentro de la comunidad nacional e incorporado dentro de lo que es la dinámica institucional del país. Un Consejo reconocido por la defensa del derecho del acceso de información pública y por su promoción. Y un Consejo que se ha incorporado dentro de la comunidad internacional de órganos similares que persiguen la protección y la promoción de este derecho.

P.K.: ¿Cuáles son sus expectativas en relación a la ley?

J.P.O.: La ley tiene una entrada de funcionamiento de largo plazo. Yo me doy por satisfecho en la medida en que nosotros podamos avanzar en el cumplimiento de su normativa.  Pero ese será el desafió permanente del Consejo para la Transparencia y que excede lo que puede ser una presidencia.

P.K.: Cuáles serán los criterios y medidas para evaluar el éxito de esta nueva ley de transparencia en Chile? (Como los siguientes indicadores: número de peticiones, número de páginas desclasificadas, el tiempo que se tarda en desclasificarlas, las negativas)

J.P.O.: El Consejo tiene la función de generar mecanismos de medición. Generar un sistema informático uniforme de solicitudes de acceso a información pública similar a lo que tiene hoy el IFAI. Ese es un desafió importante. Hay que trabajar y estamos trabajando en esa dirección. Es parte del interés del Consejo.

En segundo termino, un instrumento de esa naturaleza permite generar indicadores importantes respecto del número de solicitudes de acceso, tiempo de demora de respuesta y rechazo o aceptación de solicitudes de acceso. Ese es un instrumento relevante. Pero, tal vez, en el corto plazo el instrumento de medición más relevante de la credibilidad institucional del Consejo va a estar dada en sus resoluciones en casos concretos, dentro del año 2009. Ese va a ser el gran test para el Consejo durante este año.

La incorporación de mayores tecnologías y de sistemas que hagan más fácil la implementación de la ley es parte del trabajo de largo plazo, que hay que hacer, y que siempre será perfeccionable.  Pero el rol de decisión de casos concretos es la tarea más relevante dentro de los próximos meses.

No podemos predecir hoy cuál va a ser el nivel de peticiones de solicitudes de acceso. Ciertamente, asumimos la experiencia internacional en esta materia de que la gran mayoría de ellas durante los primeros tiempos van a ser dirigidas por organizaciones no gubernamentales, por medios de comunicación y periodistas, básicamente en el ejercicio del periodismo investigativo. Adicionalmente, es cierto, lo que usted plantea en cuanto a que esta ley crea un sistema y este sistema implica solicitudes de acceso a información, tramitación por parte de la Administración del Estado, búsqueda de información sobre la información solicitada al interior de la Administración del Estado y respuestas. Ese sistema es el que se pone a prueba a partir del 20 de abril. Es lo que se refiere al derecho de acceso a información. Paralelamente, en materia de transparencia activa, entran en vigencia todas las obligaciones de publicar información relevante dentro de las páginas Web.

La experiencia comparada muestra que los caminos a seguir para ser más eficientes en esta materia, tienen que ver con la incorporación de nuevas tecnologías. Y se ha demostrado que esta legislación se engarza y se enmarca muy fuertemente con el proceso de organización del Estado. En ese contexto, la incorporación de nuevas tecnologías es fundamental. Y eso es un compromiso que el Consejo ha asumido y esperamos contar también con el apoyo del ejecutivo. Entendemos que el ejecutivo y  la Administración también entienden esta situación y están trabajando en esa misma línea. Por lo tanto, los aspectos de coordinación son importantes para los efectos de no duplicar esfuerzos y ciertamente canalizar de manera más eficiente los recursos.

Adicionalmente, ciertamente hay problemas. Uno de los problemas relevantes,  que  no sólo es de Chile sino que también otros países han experimentado en esta materia, tiene que ver con el sistema de archivos. Sobre esa materia hemos sido informados por el gobierno de que están implementándose políticas internas respecto de cómo adecuar, en los tiempos en los cuales estamos comprometidos, el sistema de archivos en los lineamientos de la ley. Pero nosotros entendemos que esto no se cumple de un día para otro. Sino que es un proceso que tiene que ser llevado a cabo de buena fe, con la Administración del Estado y con hitos y  programas de cumplimientos claros.

Otro tema importante es que la ley de acceso a información rige tanto para la Administración del Estado como para las municipalidades.  El ámbito municipal en Chile está compuesto por más de 300 municipios, cada uno de los cuales es autónomo y manifiestan una diversidad política importante. Entendemos que en el ámbito municipal el proceso de adecuación cultural a la nueva legislación está recién comenzando. Y por lo tanto hay un desafío significativo de apoyo y de capacitación para poder acelerar la incorporación de ese sector al cambio cultural que la ley exige.

Por último, es importante contar con el control social ciudadano y los medios de comunicación. La labor del Consejo se verá reforzada al tener organizaciones ciudadanas fuertes que ejercen el control social respecto del cumplimiento de esta ley y de las funciones del propio Consejo. Nosotros no estamos exentos de este control y al contrario somos de la idea que ese control fortalece nuestra capacidad de interactuar con la sociedad y de ser más eficientes en nuestro trabajo. Por lo tanto promovemos seriamente ese tipo de intervención.

P.K.: Finalmente, ¿cree usted que esta ley en Chile y sus procesos pueden crear un nuevo estándard de oro para el acceso de información en Latinoamérica o en el mundo?

J.P.O.: Quiero ser bien humilde en esa pregunta. Cada país tiene su propia realidad. Lo que sí puedo señalar es que resulta interesante cómo un país de las características de Chile, en cuanto a su ingreso per cápita, en cuanto a su población, genera una institucionalidad con recursos razonables, con personal razonable, con una autonomía que le permite funcionar y esa experiencia creo que es enriquecedora para muchos países de la región y también del mundo. La pregunta que debería hacerse, y tal vez para ser examinada dentro de un año más, es: si por una constitucionalidad liviana con recursos razonables pero no exuberantes pero fuertemente comprometida con el cambio cultural, ¿en qué medida los países efectivamente logran implementar prácticas vinculadas a la defensa del derecho del acceso a la información y a la transparencia que sean referentes internacionales? Y ese es un desafío que tiene el Consejo para la Transparencia.

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